STEPHEN HELLYN

STEPHEN HELLYN

Redactie

VIJFVOUDIG BELGISCH KAMPIOEN STEPHEN HELLYN KIJKT UIT NAAR WAREGEM KOERSE

Winnen op Waregem Koerse. Het is een droom die elke jockey wel heeft. Voor onze jockeys in de vlakke galoprennen leek dit lange tijd onhaalbaar. Maar sinds 2019 heeft Waregem Koerse met de Bingoal St Leger opnieuw een vlakke galopren op het programma. Dit jaar komt er met de Sjeik Mansoor Festival Cup nog een mogelijkheid bij. Voor onze vijfvoudige Gouden Zweep-winnaar Stephen Hellyn biedt dit een extra kans om te genieten van een deelname aan Waregem Koerse met wie weet, wel een kans op een zege.

Stephen Hellyn is een vaste waarde in de galoprennen. Als tiener kwam hij zo’n 20 jaar geleden voor het eerst aan de start. Ondertussen is hij uitgegroeid tot de vaste waarde bij onze jockeys. Vanuit België timmerde hij ook aan een succesvolle carrière in Duitsland waar hij zich regelmatig kon meten met de Europese top. De laatste jaren concentreert hij zich opnieuw op zijn thuisland wat resulteerde in het winnen van het nationale jockeykampioenschap van de voorbije drie jaren. Opgegroeid in de Waregemse regio zou het voor onze Belgische kampioen uiteraard mooi zijn om ook op Waregem Koerse te kunnen schitteren.

Stephen, hoe kijk je als Belgische jockey naar Waregem Koerse?

Het is een grote dag die superplezant is. Er is veel volk aanwezig, maar het leuke is dat het ook zo’n breed publiek is. Er zijn immers ook veel mensen van de partij die je kent uit het dagelijkse leven en hun aanwezigheid maakt het extra leuk.

Was het een droom om ooit eens te kunnen deelnemen aan Waregem Koerse?

Ja, toch wel. Vroeger ging ik elk jaar naar Waregem Koerse met mijn vader. Toen ik in Duitsland actief was, miste ik wel enkele edities omdat in die week ook de Grote Week van Baden-Baden voorzien is. Maar aangezien er nu een vlakke galopren is, kan ik zelf meedoen en dit is uiteraard supertof. Heel mooi dat dit nu kan.

Wat zou een overwinning voor jou betekenen?

Dat zou heel tof zijn en een heel groot feest (lacht). Door de prachtige sfeer en met entourage, de vrienden en de familie erbij zou het zelfs tien keer zo leuk zijn als bij mijn mooiste momenten in Duitsland. Of dit nu in de Bingoal St Leger zou zijn of in de nieuwe koers voor Arabische volbloeden maakt weinig uit. Het is vooral een zaak van eer en trots om voor je eigen volk op zo’n grote dag te kunnen winnen. Dit zou heel speciaal zijn.

Waar moet je als jockey op letten als je in Waregem aan de start komt?

De piste is best klein voor vlakke rennen. Voor hindernisrennen ook, maar het tempo is in de gewone galoprennen wel nog sneller. De rechte lijn is redelijk kort waardoor het niet gemakkelijk is om van achteraan het peloton terug te keren. Zit je vlug vooraan in het peloton, dan moet het paard sterk genoeg zijn om vol te houden tot het einde. Ook dit is niet evident. De St Leger is ook een koers waar de tactiek afhankelijk is van het tempo dat door de koplopers bepaald wordt.

Had je ooit kunnen denken toen je nog in Ethiopië woonde dat je ooit Miss van jouw land zou worden?

Neen, ik leefde daar toch wel in armoede en ik was jaloers op kindjes die naar school gingen met brooddozen. Ik wilde ook zo’n brooddoos en ik wilde ook graag naar school, maar ik was een straatkind. Ik slenterde vaak rond op straat altijd met mijn zusje op mijn rug en mijn broertje aan de hand. Maar toch was ik ook een diva, toen mijn adoptieouders ons kwamen halen was het eerste wat ik vroeg een zonnebril en hoge hakken. Ik legde dat uit aan de taxichauffeur en die reed door de grote stad naar de winkels waar ik kon tonen aan mijn nieuwe ouders wat ik wilde.

Ook het mentale aspect lijkt me van belang op Waregem Koerse. Als jockey is het waarschijnlijk niet evident om te starten met tienduizenden ogen op je gericht.

Er is inderdaad extra spanning op zo’n dag. Je voelt op zo’n groot moment altijd een beetje stress. Maar ik probeer het neutraal te bekijken en er mij niet in op te jagen. Wat dat betreft, kan mijn ervaring me wel helpen. Maar sommigen zullen echt wel zenuwachtig zijn.

Heb je in je carrière al gereden op hippodrooms waarmee je Waregem Koerse qua impact op een jockey kan vergelijken?

Qua publieke opkomst is Waregem Koerse in normale jaren toch wel een hoogtepunt. De grote meetings in Keulen en Hannover trekken wel 20.000 toeschouwers, maar dat is toch nog minder dan in Waregem. En de meeting van Baden-Baden spreidt zich meer in een week. Het strafste wat ik heb meegemaakt was een deelname aan de St Leger-meeting in Doncaster. In 2017 kon ik op de finaledag deelnemen aan de grote koers voor de Arabische volbloeden. We werden zesde, nog net in het prijzengeld, maar vooral de ervaring was grandioos. De paddock ligt voor een megagrote tribune en als je achter je keek zag je duizenden mensen. Kortom, een onvergetelijke ervaring.

Een jockey in de galopsport is een topsporter. Het lichaamsgewicht onder controle houden is niet altijd evident. Hoe ga jij ermee om?

De kans is klein dat het paard waarmee ik op Waregem Koerse zal starten een laag gewicht zal hebben. Indien dit toch het geval zou zijn, zou ik in de voormiddag desnoods nog moeten gaan lopen. Dit is niet zo veel, zo’n 4,5 kilometer, maar dit gebeurt wel met veel kleren aan zodat ik al veel zweet. Vooraleer ik vertrek, leg ik de sauna al aan. Als ik terugkeer is de sauna op ideale temperatuur. Na twee keer een kwartier in de sauna hebben we al voldoende gezweet om het gewicht te hebben dat we in koers moeten dragen. Als het echt moet, dan kan ik twee kilogram afvallen op één dag. Dit kan het geval zijn als ik aan de start kom met een paard dat 54kg of 55kg moet dragen. Maar dat is gelukkig eerder een uitzondering.

De pandemie en de lockdown waren voor de sport ook dramatisch. Wat waren de gevolgen voor de jockeys tijdens de eerste lockdown in 2020?

Het grote probleem was dat die beslissing in maart plots genomen werd. De paarden zijn atleten die klaar staan om te koersen. Het is onmogelijk om die dieren plots stil te zetten. Dus zelfs als er geen koers is, moeten ze nog getraind worden. Maar als de piste gesloten is, lukt dit niet. Dit was een ramp, want zo’n renpaarden hebben veel te veel energie om de hele dag op stal te staan. En zelfs een paard dat op rust gezet wordt, moet nog een beetje ‘uitgetraind’ worden. Het is niet goed om ze van de ene dag op de andere niets meer te laten doen. In ons land lagen de koersen stil tot in juni en als jockey was dit niet evident. Je wordt wat zwaarder, want het volgen van het strikte dieet is op dat moment niet meer zinvol. Je wist ook niet op voorhand wanneer de sport weer zou kunnen beginnen. Na een tijdje kon je wel weer beginnen trainen in de hoop dat de sport opnieuw zou kunnen starten. Op die manier hebben we drie lange maanden in een vervelende onzekerheid geleefd. Uiteindelijk konden we in ons land eind juni opnieuw starten.

In de tweede helft van 2020 kon Stephen Hellyn vrij vlug de goeie vorm te pakken krijgen zodat de weg naar een vijfde Belgische kampioenstitel werd ingezet. Wordt 2021 het jaar met de eerste zege op Waregem Koerse? Het antwoord zien we op 31 augustus.